Первая летающая лодка, разработанная Гленном Кёртиссом, поднялась в воздух 26 января 1911 года. Уже в ноябре 1912 года совершила свой первый полёт первая двухмоторная машина этого типа, а в 1915 – четырёхмоторная. На волне всеобщего увлечение идеей морских самолётов, в США первыми попытались извлечь серьёзную военную выгоду из этой затеи. Причина – наличие большого количества военно-морских баз, находящихся на значительном удалении от обжитых территорий и в самых неподходящих для авиации местностях, где строительство обычных аэродромов было просто невозможным. Да и выполнение воздушных перевозок снижало потери от вражеских подводных лодок и кораблей.

Первыми транспортными ЛЛ, поступившими на службу ВМС США, стали аппараты, разработанные фирмой Сикорского. К этой тематике конструктор обратился в середине 20-х годов, а уже с октября 1928 года две его восьмиместные ЛЛ S-38 начали свою военную службу на флоте.