Летательные аппараты данных типов используют так называемый экранный эффект, суть которого состоит в том, что при полёте на малой высоте (несколько метров) между крылом и подстилающей поверхностью происходит уплотнение воздушного потока.  То есть происходит как бы естественная «поддержка» аппарата со стороны подстилающей поверхности (которая при этом она должна быть практически абсолютно гладкой). Это как бы добавляет ещё 30-40 дополнительных процентов к величине подъёмной силы.Наиболее для полётов этих летательных аппаратов подходят бескрайние водные просторы нашей планеты, но также пригодными могут оказаться и ледовые просторы, и пустыни, и тундра с относительно ровной поверхностью.

Согласно принятой международной классификации, экранопланы выполняют полёты только на небольших высотах, в пределах действия экрана (0.1-0.2 длины хорды крыла), а экранолёты способны летать и на высотах в несколько километрах от земной (водной) поверхности.

Первые исследования в области теории экрана проводились ещё в начале 20-х годов ХХ века в СССР. В 1932 году П.И.Гроховским был разработан проект первого советского экраноплана. Однако полномасштабные исследования в данной области начались вестись только в 60-х годах ХХ века в ЦКБ судов на воздушной подушке (в специальном отделе, так называемом КБ-Б, про существование которого мало кто знал даже из числа сотрудников основного ЦКБ). Работы по экранопланной тематике  возглавлял Р.Е.Алексеев.

Разработка экранопланов осуществлялась в обстановке строжайшей секретности. Первоначально разрабатывались небольшие ЛА, а затем их размеры всё возрастали (вплоть до почти стометрового КМ), при этом преимущество отдавалось боевым версиям этих машин. Но вскоре взоры конструкторов обратились и к транспортным экранопланам.

С распадом СССР полномасштабные работы в направлении транспортных экранопланов в странах СНГ практически не ведутся (в основном, из-за отсутствия необходимого финансирования), в большинстве своём, всё ограничивается только разработкой проектов.

А ведь ещё совсем недавно зарубежные специалисты могли только завидовать советским: их отставание в работах по данной тематике было просто катастрофическим (ими были разработаны и построены только небольшие по размерам экранопланы, способные перевозить всего лишь несколько тонн груза). Какие проекты экранопланов похоронил распад СССР можно только догадываться, однако из того небольшого объёма информации, который все-таки дошёл до нас, можно сделать вывод, что работы велись в направлении укрупнения экранопланов (вплоть до взлётной массы в 4000 тонн), а также по постепенному «уводу» экранопланов от водной поверхности и переходу на их использование и над сушей.

Что касается других стран, то первый летательный аппарат, который с некоторой натяжкой можно отнести к экранопланам, был создан в 1935 году финским конструктором Т.Каарио, который в последующем вёл работы по данной тематике до конца 60-х годов. Данный летательный аппарат был способен перевозить груз массой 80 кг, имел скорость 22 км/ч и оснащался двигателем мощностью в 16 л.с. Также в 30-е годы работы над машинами данного типа велись в Швеции.

В 50-60-е годы работы над экранопланами велись в США, Великобритании, Франции, Японии и ФРГ.