Первый боевой десантно-транспортный экраноплан проекта 904 («Орлёнок») для перевозки войск и техники начали создавать в конце 60-х годов, первый свой полёт он совершил в октябре 1973 года. Для войсковых испытаний и опытной эксплуатации построили пять "Орленков" (хотя первоначальными планами предусматривалась постройка от 20 до 150 машин данного типа), четыре из них с 1979 года зачислили в состав ВМФ, а 12 октября 1983 года официально приняли на вооружение.

Один опытный ЛА потерпел аварию в 1974 году, ещё один разбился в 1992 году, оставшиеся три проходили службу в Каспийской флотилии (в 236-й авиационной эскадрильи экранопланов, с апреля 1987 года – 11-я авиационная группа Черноморского флота). В 1993 года последний из них был выведен из боевого состава. В 1998 все они были официально списаны.

Загрузка грузов массой до 20 тонн осуществлялась при откидывании вбок носовой части экраноплана. В грузо­вой кабине размерами 28.0х3.4х4.5 м имелась воз­­можность перевозить до 200 солдат с личным снаряжением. «Орлёнок» вооружался 14.5-мм двуствольным пулеметом. Его экипаж состоял из  девяти человек. Силовая установка «Орлёнка» состояла из двух ТРД НК-8-4К тягой по 10500 кгс и  одного ТВД НК-12МК мощностью 15000 э.л.с. Они были способны разгонять 140-тонную машину до скорости 400 км/ч. Высота полёта на режиме экрана – 2-10 м, практический потолок – 3000 м, дальность полёта достигала 1500 км.