Мессершмитт Ме321 “Giant” (Гигант”)

      Планер разрабатывался для использования в планируемой Гитлером операции “Морской лев” (“Битве за Великобританию”), план которой был утверждён 12 октября 1940 года. Он предназначался для транспортировки тяжёлых грузов, танков, орудий и большого количества личного состава. Задание на создание подобного планера (проект “Варшава”) выдан уже 19 октября 1940 г. Работы над планером велись фирмой Мессершмитт параллельно с фирмой Юнкерс – проекты Ме 263 и Ju 322 соответственно. Предполагалось построить 200 экземпляров этих планеров.

      Уже 1 декабря 1940 года, всего через 14 (!) недель после получения заказа на разработку, состоялась выкатка первого экземпляра планера Ме321. На то время он имел второй по величине в мире фюзеляж (после АНТ-20). В грузовой кабине длиной 11 метров, шириной 3.15 и высотой 3.30 м планировалось разместить до 20 тонн груза, что было почти в два раза больше собственной массы планера.

      В носовой части фюзеляжа имелись открывающиеся наружу двухстворчатые двери, а установка второй палубы позволяла увеличить число перевозимого личного состава со 100 до 200 человек.      Крыло планера имело элероны и закрылки. Для взлёта использовалось десятиопорное шасси. Для уменьшения разбега применялись 8 ракетных ускорителей тягой по 500 кгс, для сокращения пробега – тормозной парашют диаметром 20 м.

      Первый полёт Ме321 совершил 25 февраля 1941 г., в качестве самолёта-буксировщика использовался самолёт Ju90. При этом на борту планера находилось 4 тонны груза. Как выяснилось в ходе дальнейших испытаний, этот самолёт мог с трудом буксировать даже пустой Ме321. Лётные характеристики самого планера были признаны удовлетворительными.

Вскоре была разработана методика буксировки груженого планера тремя самолётами Bf 110С, так называемой “тройкой” (первый подобный полёт совершён 8 марта 1941 года). Безопасность полётов при буксировке таким методом оставляла желать лучшего. Так, причиной катастрофы, унесшей 129 жизней (очевидно, это была первая в истории авиации катастрофа, унесшая жизни более 100 человек), стал отказ стартовых ракетных ускорителей под одним из полукрыльев во время взлёта, что привело к кренению планера и его столкновению с землёй. Самолёты Bf 110C также разбились. Кроме постоянной опасности столкновения в воздухе, при данном способе буксировки исключалась возможность старта нескольких планеров одновременно и только для разбега требовалась ВПП длиной до 1200 м.

Взлёт планера происходил примерно так: сначала до 90 км/ч разгонялись внешние самолёты Bf 110C, затем – внутренний. Отрыв самолётов от земли происходил на скорости около 130 км/ч, буксировочный трос в течение всего этого времени постепенно натягивался. После отрыва самолётов-буксировщиков от ВПП безопасность полётов всецело зависела от мастерства их пилотов. От них требовалось высокое мастерство в пилотировании самолёта и в контроле за режимом полёта. В процессе набора высоты и разгона скорости до 195-210 км/ч буксировочный трос совершал резкие колебательные движения, после чего только начиналось движение планера. Стальной буксировочный трос имел длину 100 метров у центрального самолёта и по 80 метров – у внешних самолётов, его диаметр составлял 10 мм.

Первоначально в качестве “планера” использовался  самолёт Ju 52/3m. Во время одного из таких полётов после того, как один из буксировщиков сразу после взлёта неожиданно стал крениться, пилот Ju 52 перерезал два троса из трёх и перевёл свои двигатели на взлётный режим. Оставшийся трос, продолжая тащиться по земле, зацепился за телеграфный столб и вырвал его. Ju 52 так и садился со столбом!

Во время одного из полётов уже с Ме321 лопнул буксировочный трос, но благодаря мастерству пилота, посадка планера прошла без последствий. В другом случае всё закончилось хуже: Ме321 после аналогичного происшествия приземлился удачно, а у Bf 110C в воздухе разрушилась хвостовая часть фюзеляжа. Ещё один Ме321 был потерян в результате смещения водяного балласта в воздухе во время испытательного полёта.

      Позже специально для буксировки Ме321 был разработан самолёт-буксировщик Не111Z Zwilling, представлявший собой два соединённых между собой общим крылом фюзеляжа самолёта Не111Н-6. На крыле был установлен дополнительный, пятый, двигатель.

      Конструкция планера деревянно-металлическая. В грузовой кабине объёмом 100 м3 можно было перевезти до 100 человек (при установке второй палубы – 200) или до 20 т груза (планировалось), среди которого: зенитное орудие, танк Т IV. Фактическая максимальная масса перевозимого груза составляла только 11.6 т.

Погрузочно-разгрузочные работы проводились через двухстворчатые двери в носовой части планера и через две боковые двери. Оборонительное вооружение планера состояло из 2 пулемётов, установленных перед кабиной экипажа над каждой из створок носовых дверей. После выполнения посадки также можно было вести огонь из боковых окон грузовой кабины (два пулёмёта MG 34).

      В состав экипажа Ме321 входили два лётчика, два стрелка, радиооператор и техник по загрузке. Для облегчения взлёта планера под каждым из полукрыльев устанавливались ракетные ускорители: 6х500 кгс, 4х750 кгс, 3х1000 кгс. Тактический радиус полёта при буксировке планера самолётом Bf 110C составлял 400 км.

      Первый планер Ме321 А1, а затем и Ме321 В1 (два пилота) были поставлены в войска летом 1941 года. Планер был очень сложным в управлении для пилотов. Для его обслуживания было необходимо использовать большое количество вспомогательной техники и обслуживающего персонала. Всё это в конечном итоге не позволили использовать Ме321 в 1941 году в боевых операциях, хотя такие планы были.

В сентябре 1941 года Ме321 из авиаэскадрильи, базировавшейся в Риге, использовались для доставки штурмовых групп на остров Сааремаа. Группы предназначались для захвата крепости Кубассааре. Однако использование планеров было затрудненно по причине плохой погоды. Все грунтовые аэродромы пришлось исключить из использования, т.к. их поверхность совершенно раскисла. Так получили подтверждение давно вынашиваемые мысли о создании моторизированной версии планера.

А тем временем к декабрю 1941 года был создан дивизион тяжёлых транспортных планеров, имевший на вооружении Ме321. В его состав входили 7 эскадр, в каждой из которых было по 5 Ме321. Четыре из них базировались во Франции, остальные три – в районах Риги, Орши, Херсона (позже – Днепропетровска).

Планировалось использовать Ме321 при высадке десанта на остров Мальта летом 1942 года (операция “Геркулес”). Эта операция позднее была отменена. Также предполагалось использовать вышеуказанные планеры для обеспечения захвата Астрахани летом того же года. Однако вермахт там потерпел поражение. Та же участь постигла и планы по захвату Бакинских месторождений нефти.

      В январе 1943 года Ме321 немцы пытались использовать для оказания помощи окружённым   войскам в районе Сталинграда, для чего две эскадрильи Ме321 специально перебрасывались из Реймса (Франция). Одиннадцать Не 111Z и Ме321 перелетели с посадками в Житомире, Полтаве в район Сталино (сейчас эта территория входит в состав г. Макеевка), однако грунтовые полосы из-за непрекращающихся осадков находились в плачевном состоянии. Первые две аэросцепки смогли приземлиться в вышеуказанном районе только 28 января 1943 года, когда окружённым под Сталинградом немцам они уже точно не были нужны. Поэтому было решено перебросить эти планеры в Багерово (район Керчи). Там они наконец-то получили практическое использование, совершив, по крайней мере, 130 вылетов.

Весной 1943 года эскадрилья вернулась во Францию. В июле 1943 года планировалось использовать эти же Ме321 для переброски из Франции на о. Сицилия двух воздушно-десантных дивизий. Эта операция была отменена из-за отсутствия подходящих посадочных площадок для промежуточных посадок. Эта эскадрилья использовалась до осени 1944 года, когда в её составе осталось только 4 Не 111Z.

      Всего до конца 1941 г. было построено 186 планеров Ме321, 12 из них после внесений изменений в конструкцию стали прототипами самолёта Ме323.

      Разработаны следующие версии планера:

- Ме321 А-1 - первоначальная версия, в состав экипажа входил только один пилот;

- Ме321 В-1 - в управлении участвовали два пилота.