Продолжая работы над повышением возможностей по перевозкам своего парка ВТС, американские конструкторы занялись созданием модификации самолёта С-5 с увеличенными возможностями. Начало работ над проектом, получившим обозначение С-N, т.е. “new”, относится к 1976 году. Однако решение о постройке пятидесяти самолётов этой версии было принято только в январе 1982 года. При этом было решено отказаться и от разработки ВТС Боинг 747Т/С (предназначавшегося для перевозки 86 тонн груза на дальность до 5560 км, максимальная его масса должна была составлять 113.4 тонны, а МВМ – 399.5 тонны) и резко снизить темп реализации программы создания самолёта С-17. Это позволило сэкономить до 2 млрд. долл.