То, что век основного среднего китайского ВТС Y-8 недолог, было ясно давно: ТТХ самолёта, созданного в 1974 году на базе советского Ан-12, взлетевшего еще на 17 лет раньше, оставляли желать лучшего. Ситуацию не смогли выправить ни модификации машины образца 80-х годов, ни разработка новых версий в середине 90-х – её нужно было исправлять кардинально. Поэтому в 2001 году фирма Shaanxi начала работы по созданию нового ВТС, призванного дополнить и частично – заменить в строю Y-8 – нелицензионную копию советского Ан-12.

Первоначально самолёт именовался как Y-8X (по другим данным – Y-8U). Машина создавалась как удлинённая версия Y-8F и позиционировалась как самолёт класса C-130J. При этом ряд источников указывает, что новый китайских транспортник создавался в тесном взаимодействии с представителями АНТК им. О.К.Антонова. Они, якобы, помогали китайской стороне с разработкой нового крыла и фюзеляжа из композиционных материалов. В последнем от любых комментариев по этому поводу отказываются.

Первоначально предполагалось, что самолёт сможет перевозить 98 солдат с личным вооружением, или столько же парашютистов, или 72 носилочных раненных в сопровождении трёх медработников.

Впервые модель Y-8X показали 10 лет назад на Zhuhai Air Show, а в сентябре 2005 года на выставке International Aviation Expo корпорация Shaanxi продемонстрировала изменённую модель будущего транспортника. К этому времени он уже получил обозначение Y-9, но теперь, в старых советских традициях, позиционировался как гражданский грузовой самолёт.

В октябре 2005 года программа создания Y-9 стартовала официально, а сборка первого прототипа началась в 2006-м. К этому времени по требованию ВВС НОАК проект доработали, установив на машине системы РТР и РЭБ, а также систему раннего предупреждения.

Постройку первой машины данного типа первоначально планировалось завершить в 2007 году, поднять её  воздух в 2008-м и передать первую машину в ВВС НОАК в 2009-м. Однако вскоре проект заморозили из-за отсутствия заказов со стороны ВВС КНР, видимо, уставших от постоянных задержек и переработок проекта и в связи со сосредоточением усилий корпорации на работах по специальным модификациям Y-8X.

Кроме того, руководством компании отмечены следующие причины задержек: несбалансированная нагрузка на разработчика, отсутствие необходимого научно-исследовательского потенциала, неэффективное планирование, недостаточное финансирование. Сюда же стоит добавить ограниченные возможности линий сборки элементов конструкции самолёта и линий окончательной сборки. Также имели место технологические сложности, частые аварии и поломки оборудования из-за низких стандартов безопасности, плохой контроль качества. Это, в конечном итоге, привело к серьезной задержке проекта.

К разработке новой машины вернулись в конце 2008 года, имея планы впервые поднять её в воздух в 2011-м. Реально же это произошло с опережением графика – 5 ноября 2010 года. Что поделать, если партия приказала? С 2012 года первые машины начали поступать­ на вооружении ВВС КНР.

Впервые опытную машину с бортовым номером 741, споттеры сфотографировали на аэродроме China Flight Test Establishment - CFTE) в Янлине, провинция Сиань, в июле 2011 года. С конца июля 2011 года начались её испытания, при этом предполагается значительно урезать их программу с учётом того, что испытан и сертифицирован целый ряд новых модификаций Y-8X, в конструкции которых используется ряд технических решений по Y-9.

Ожидается, что машина, имея МВМ в 65 тонн (перегрузочная – 77 тонн), будет способна перевозить груз массой в 15 тонн на дальность 2000 км. По сравнению с Y-8 машина получила более вместительную грузовую кабину, усовершенствованную систему погрузки-разгрузки, модернизированные ТВД FWJ-6С мощностью по 5100 э.л.с. каждый с шестилопастными саблевидными винтами JL-4, выполненными из композиционных материалов. Их применение позволяет эксплуатировать Y-9 в условиях более высоких температур и с аэродромов, имеющих большее превышение.

Состав экипажа уменьшен до 4 человек, в его кабине установлены 6 МФЦИ. Кроме того, машина получила усовершенствованные БРЭО, систему связи, РЛС, системы предупреждения столкновений самолётов в воздухе и опасного сближения с землёй.

В грузовой кабине Y-9 размером 16.20х3.20х2.35 м смогут разместиться до 132 солдата с личным оружием либо до 25 тонн груза (при необходимости – 30 тонн), в т.ч. 9 стандартных паллет размером 2.74х2.23 м. Максимальная масса десантируемого моногруза составляет 8 тонн, а общая масса десантируемых объектов составляет 14 тонны. В отличие от Y-8, новый самолёт получил грузовую рампу. Также в грузовой кабине можно перевезти до 106 десантников или 72 носилочных раненых.

По заявлению китайской стороны, ресурс самолёта составляет 50000 лётных часов, 20000 посадок или 30 календарных лет.

Сравнивая  Y-9 и Y-8 внешне, стоит отметить переработанные конструкции носовой (она менее вытянута, установлен новый обтекатель РЛС, исчезло остекление кабины штурмана, а остекление кабины пилотов видоизменено) и хвостовой части (уменьшена высота форкиля, киль новой формы, наличие концевых шайб по типу Ан-10, имеется рампа, а не центральная створка). Кроме того, под обтекателем РЛС установлен, вероятно, датчик ОЭС.

Также машина имеет большее количество антенн на внешней поверхности фюзеляжа. Изменилось и количество иллюминаторов: по левому по  полёту борту до крыла их стало на один больше, а за крылом – на один меньше. По правому борту их стало сразу на 3 меньше – всего 5.

И, конечно, бросаются в глаза и новые шестилопастные винты – своеобразная «визитная карточка» самолёта.

Однако авиационные специалисты склоняются к тому, что Y-9 не станет массовым самолётом, т.к. разрабатывается более «продвинутый» самолёт с ТРДД. А вот для самолётов спецназначения в качестве летающей платформы он пригодиться как нельзя кстати…